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波士顿: 人工智能为何都诞生于美国这座城?


波士顿作为美国最古老的城市,在教育资源与人才储备两方面拥有得天独厚的优势。61年前,这里的学者率先提出了 " 人工智能 " 的概念,如今人工智能真正成为未来发展的趋势,正是智库的完善,让它始终走在时代的前头。

美国东部时间下午3点整,从北京首都机场飞往马萨诸塞州波士顿市的航班准时到达当地的洛根国际机场。三月初的波士顿依然寒冷,凉飕飕的寒风迎面吹来,还夹杂着雨雪,让每位走出机舱门,踏上空廊桥的乘客都为之倒吸了一口凉气,以迅雷不及掩耳之势拉紧衣领,簇拥着走进 " 四季如春 " 的进港大厅。

2016 年2月的两条新闻——波士顿动力(Boston Dynamics)发布新型 Atlas 机器人和通用电气(GE)宣布将总部迁往波士顿,让这座低调内敛的城市重新回到了舆论关注的焦点。61年前,这里的学者率先提出了 " 人工智能 " 的概念,如今人工智能真正成为未来趋势,而波士顿正是这种未来代表的城市之一。

了解波士顿的人都知道,这座美国最古老、最具历史文化价值的城市之一,是来自英国的清教徒移民于1630年创建的,他们所信奉的加尔文主义和《圣经》,经年累月,演变成了如今宝贵的精神财富。

游走在波士顿市中心,难免会产生一种穿越的错觉,以为回到了当年列克星敦和康科德战役、邦克山战役和波士顿围城战的现场。有意思的是,这里的街道都是几个世纪以前规划下来的,迂回曲折。行走在金融区、政府中心、南波士顿滨水地区或后湾,古老建筑却又与现代高层建筑混搭出了另一番风味。难得的是,南区历史地区仍完好保留着美国规模最大的维多利亚时期街区。

这座美国高等教育、医疗保健及投资基金的中心城市的神奇之处在于,历史与科技可以并驾齐驱。这里眼下正在酝酿一场关乎人类未来的技术变革—人工智能,其科学技术水平正以超乎想象的速度将竞争对手甩在后头。

1955 年," 人工智能之父 " 约翰 • 麦卡锡(John McCarthy)与马文 • 李 • 闵斯基(Marvin Lee Minsky)在达特矛斯会议上首次提出 " 人工智能 " 概念,波士顿便成为 " 人工智能 " 的诞生地。随后,两人在麻省理工学院创立了人工智能研究室,成功让人工智能成为一门学科,并因在人工智能领域的突出贡献而获颁图灵奖。

多年来,麻省理工学院计算机科学和人工智能实验室(CSAIL)这个全球最大的校园实验室创造出了无数酷技术。比如去年的机器人科学与系统(RSS)大会上公开的酒保机器人,这一由三个共同工作的机器人组成的系统,能在不可预知的环境中合作,快速精确地完成任务,这是目前绝大多数机器人还不能做到的。再如 3D 打印的硅橡胶机器抓手,不仅可以抓紧大大小小各种物体,并且不会对该物体造成破坏,而且其 " 手指 " 装有的传感器,可以通过物体的大小和形状判断出物体种类。

但真正把人工智能推到舆论的风口浪尖上的,是波士顿动力(Boston Dynamics)最新发表的 Atlas 人形机器人。

在上月公开的视频中,升级后的 Atlas 不仅能在积雪覆盖的树林里自由行走,还能抬起箱子放到架子上,即使脸朝地被工程师推倒后也能立即站起来,与数月前 DARPA 机器人挑战赛中,行走缓慢、摔很惨的 Atlas 简直 " 判若两人 "。时间回到 Atlas 首次亮相的 2013 年 7 月,时任 DARPA 项目经理吉尔 • 普拉特(Gill Pratt)这样形容 Atlas:" 一个 1 岁的孩子几乎不能走路,1 岁的孩子摔倒了很多次 …… 这就是我们现在处于的状态。" 在至今 3 年时间不到里,Atlas 竟能取得如此进步,波士顿动力在机器人技术方面的发展的确令人惊讶。

升级后的 Atlas 无论外形还是性能都有较大幅度的提升。从外形来看,升级后的 Atlas 更小、更轻、更灵活,身高 5.9 英尺(约合 1.8 米,上一代高 6.2 英尺),体重仅 180 磅(约合 82 公斤,上一代重 345 磅),无需外接电缆,采用独立电源及液压驱动系统,无疑更接近人体外形。从配置来看,其借助于四肢和身躯的传感器维持身体平衡,再加上头部的激光雷达与立体视觉传感器帮助导航、避障和估测地势,显然已经能够适应户外和室内的环境,而且不只是简单的行走、取物,而是能够在户外穿越严酷地形,使用手脚攀爬。

" 这太令人惊讶!" 加州大学伯克利分校机器人学教授肯 • 戈德堡(Ken Goldberg)如是说。"Atlas 的运动真的流畅了许多。"Atlas 格外流畅的运动会让他觉得奇怪,特别是当人们用曲棍球棒戳 Atlas 时。他还表示:" 当机器人遇到具有冲击力的刺激时,对系统来说响应是非常困难的。"

除了机器人,不可忽视的另一大趋势是人工智能与生命科学的结合。生命科学一直是波士顿的产业经济优势之一,近年更出现了全球生物制药公司不约而同地向波士顿 / 剑桥地区聚集,和此趋势相对应的是,波士顿 / 剑桥地区去年被多个媒体或网站评为生物制药或生命科学领域的冠军。在这样的背景下,一批初创型生物科技公司应运而生了。

伯格公司(Berg)是其中的一员。最近有报道称该公司耗时 6 年,完善并测试了一个人工智能平台,该平台有望在短期内解开癌症的密码,同时为治疗包括帕金森症在内的部分严重疾病提供有价值的信息。

" 在伯格,仅仅是一个组织样本,我们就建立了超过 14 万亿个数据点。无论是借助人力,还是使用传统的推理假设模型,要想从所有这些数据中摘取有价值的信息,都是不可能的。所以当我们构建疑问型生物平台时,我们使用了人工智能来分析所有数据。人工智能可以从病人的生物数据、临床样本和人口统计资料中摘取所有的信息,并且可以根据类似性和差异性进行分类和分层,从而帮助我们了解健康细胞和病变细胞之间的差异。" 伯格总裁尼文 • 纳雷因(Niven Narain)说。

显然,人工智能赋予了人类更多的可能性,让许多原来的不可能变为了可能,不仅能让人们从琐碎的脑力和体力劳动中解放出来,还能帮助他们更好地投入到全新的智力创造中,因此早些年人们对人工智能没有任何欢迎,直至他们发现,人工智能可能终有一天会取代自己。美国白宫经济顾问委员会一份最新报告详细预测,机器人取代时薪低于 20 美元岗位的概率为 83%,取代时薪介于 20 美元至 40 美元之间岗位的概率为 31%,取代时薪超过 40 美元岗位的概率仅为 4%。

除了解放劳动力,人工智能能创造出庞大的经济价值也是无法忽视的事实。据悉,1993 年至 2007 年,机器人对一国国内生产总值的平均贡献为 0.37%,相当于同期经济增长的十分之一。美银美林去年年底发布的《机器人革命:全球顶尖机器人和人工智能盘点》报告则显示,机器人的全球年度销量在 2014 年触及 107 亿美元的纪录,预期未来五年内,全球的机器人和人工智能市场价值将会从 280 亿美元增长至逾 1500 亿美元。

深耕细耘教育事业

作为全美人口受教育程度最高的城市,波士顿素来享有 " 美国雅典 " 的美誉。据统计,波士顿大都会区(包括萨福克县的全部和剑桥、昆西、牛顿、萨默维尔、里维尔和切尔西等小镇)拥有 100 多所大学,超过 25 万名大学生在此接受教育。而在这些大学中,最著名的莫过于与波士顿隔河相望的哈佛大学和麻省理工学院。

坐落于剑桥市的哈佛大学是迄今为止全美历史最悠久的高等学府,拥有北美最古老的校董委员会和全美最古老的图书馆系统,这同时也是全球最具规模的私立及大学图书馆系统。作为常春藤盟校成员,这座 " 美国政府的思想库 " 自美国独立战争以来便培养了大量革命先驱,先后培养了 8 位美国总统、150 多位诺贝尔奖得主、30 位普利策奖得主、335 位罗德学者和 60 多位富豪企业家。

成立于 1861 年的麻省理工学院论历史虽然不及哈佛大学,但其出现却响应了美国当时与日俱增的一大需求——工业化。这所私立研究型大学采用欧洲理工大学的模式办学,自创办以来一直专注研究各类前沿科技,先后培养了 84 位诺贝尔奖得主、52 位国家科学奖章获奖者、45 位罗德学者、38 名麦克阿瑟奖得主和 2 名菲尔兹奖获奖者。如今这里科研气氛依然浓厚,却多了份个性张扬的创业文化。有资料显示,麻省理工校友创造的经济价值,足以让它成为全球第十一大经济体。

成功的办学定然少不了充沛的资金,美国私立学校 " 富可敌国 ",背后必然与企业有着 " 剪不断,理还乱 " 的关系。公开募集资金、操作专业化、注重经营与校友的长期关系等,都是美国高校持续获得捐赠的法宝。据全美学院和大学商务官协会(NACUBO)与非营利性组织 Commonfund Institute 最新发布的捐赠基金研究报告显示,在十所获得最多捐赠的美国大学中,哈佛大学与麻省理工学院占了两个名额。2015 年,哈佛大学捐赠基金的价值较前一年增加了 5.6 亿美元,达到了 364.4 亿美元。换个角度来看,根据国际货币基金组织 2014 年的数据,哈佛大学的捐赠基金比近 100 个国家的国内生产总值(GDP)还要高。麻省理工学院的捐赠基金则增加了 10.4 亿美元,达到 134.7 亿美元。

说大学是影响波士顿乃至整个波士顿大都会区的经济的主要因素可一点都不为过,为了吸纳这些优秀人才,不少企业都创立于此或将总部设在这里,比如全球知名投资管理公司富达投资(Fidelity)、宝洁旗下剃须刀公司吉列(Gillette)、半导体测试设备供应商泰瑞达(Teradyne)和 " 慢跑鞋之王 " 新百伦(New Balance)。

最新加入的成员是通用电气(GE)。2 月中旬,这家拥有 124 年历史的飞机发动机、机车、动力涡轮机和家用电器制造商宣布将把全球总部从康涅狄格州费尔菲尔德市迁往波士顿赫赫有名的 128 公路,以吸引这座城市中的科技人才,发展数码业务能力。该公司 CEO 杰夫 • 伊梅尔特(Jeffrey Immelt)在声明中称:" 我们希望成为数码和工业领域的领导者 …… 马萨诸塞州用于研发的支出比世界上任意一个地区都要多,波士顿吸引了大量科技人才。"

此外,当地政府在招商引资上不遗余力,颁布各种利好政策,也是促使企业在此 " 安家立业 " 的因素之一。据了解,通用电气此次总部搬迁,将能从马萨诸塞州政府获得多达 1.2 亿美元的补助、从波士顿政府获得 2500 万美元的地产税优惠、100 万美元的劳工培训补助、500 万美元的用于与研究机构及大学间培养关系的补助等 " 奖励 "。

优渥的教育资源、强大的师资力量、优秀的人才储备注定波士顿一定会走在时代的前沿,近年的热门话题——人工智能,发源于此、腾飞于此不无道理。现在,人们将迎来人工智能时代。眼下,全球科技巨头都在开始提速人工智能技术研发,抢占这一制高点,毕竟谁能把握住人工智能这个良机,谁就可能在未来 30 年成为全球科技的先锋。而对波士顿来说,这些年 128 公路被同为美国最成功高科技园区的硅谷抢去了不少风头,近来终于借人工智能扳回一城。至于未来,期待当地的技术宅为我们创造出更多惊喜!
(版权归原作者所有)

发布: 2016-04-11    作者:     来源: 波士顿华人网


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